Dolor de espalda: ¿a qué se debe?

El dolor de espalda es una de las afecciones médicas más comunes. Alrededor del 80% de los adultos experimentan dolor de espalda en algún momento de su vida. Se trata de la causa más común de discapacidad relacionada con el trabajo. Las causas del dolor de espalda son muy diversas. Sin embargo, a menudo se debe a una simple tensión de los músculos, tendones o ligamentos, y no suele ser un problema grave.

El dolor de espalda puede ser agudo, el cual comienza de manera repentina, pero luego se reduce después de algunos días. Por otro lado,  el dolor puede ser crónico, lo que significa que la molestia puede durar varias semanas, meses o años. Además, la aflicción puede presentarse en cualquier segmento de la columna, desde las cervicales hasta la unión con el sacro.

Al dolor localizado en la región lumbar se le conoce como lumbalgia, lumbago o dolor de espalda baja. Alrededor del 10% de los pacientes con lumbalgia tienen problemas de compresión del nervio ciático (lumbociatalgia). La mayor incidencia de esta condición se presenta en personas de 40 a 45 años.

Estructura de la espalda

causas del dolor de espalda: estructura de la columna vertebral

La columna vertebral, también llamada espina dorsal, es una de las partes más fuertes del cuerpo. Esta estructura aporta

gran flexibilidad y fuerza, y se compone de 24 huesos (vértebras). Cada hueso se ubica encima del otro, con discos en medio, ligamentos fuertes y músculos alrededor que brindan apoyo.

A cada lado de la columna vertebral, que corre de arriba a abajo, hay muchas articulaciones pequeñas llamadas articulaciones facetarias. La médula espinal pasa dentro de las vértebras, que la protegen. Mientras que los nervios pasan a través de los espacios entre los huesos de la columna, a otras partes del cuerpo.

A medida que se crece, las estructuras de la columna vertebral, como las articulaciones, los discos y los ligamentos, envejecen también. Las estructuras se mantienen fuertes, pero es normal que la espalda se ponga más rígida conforme pasan los años.

 

La espalda es una estructura compleja compuesta de huesos, músculos, nervios y articulaciones, por lo que identificar la causa exacta del dolor a menudo es difícil

Causas del dolor de espalda

Hombres y mujeres se ven afectados de igual manera por el dolor lumbar o de espalda. Este puede variar en intensidad. D  esde un dolor sordo y constante, hasta una sensación repentina y aguda que deja a la persona incapacitada. El dolor puede comenzar de forma abrupta, como resultado de un accidente o de levantar un objeto pesado. También puede desarrollarse con el tiempo, debido a cambios en la columna vertebral relacionados con la edad. Los estilos de vida sedentarios también contribuyen al dolor de espalda.

La causa más común de dolor de espalda, en específico el dolor de espalda baja, es una combinación de mala postura y falta de movimiento, que por lo general se observa en personas que se sientan durante períodos prolongados. Esto se conoce como dolor de espalda mecánico y no es una afección grave. Sin embargo, puede ser incómodo y frustrante experimentar un dolor de espalda constante.

La fisioterapia es ideal para tratar el dolor de espalda mecánico. La fisioterapia de espalda incluye consejos para corregir la postura, ejercicios apropiados y técnicas de autocuidado. Con esto, un dolor de espalda común debería resolverse en unos días o semanas. Sin embargo, existen causas del dolor de espalda mucho más complejas que se exponen a continuación.

Problemas relacionados con la columna vertebral

El dolor de espalda a menudo ocurre porque algo anda mal con la forma en que se unen y mueven las articulaciones espinales, músculos, discos y nervios. El médico puede verificar alguna de las siguientes condiciones:

  • Causas del dolor de espalda: enfermedad degenerativa del disco

    Enfermedad degenerativa del disco

    Hernia de disco: ocurre cuando el tejido blando en los discos entre las articulaciones se ha salido. Esta condición puede causar dolor en la parte baja de la espalda o la cadera porque se presionan los nervios.

  • Discos abultados: son protuberancias que sobresalen, pero no tanto como con una hernia de disco.
  • Enfermedad degenerativa del disco: los discos o amortiguadores entre las vértebras de la columna vertebral, se contraen o se rompen. Esto hace que los huesos se froten, y puede suceder a medida que envejece.
  • Inflamación y desgaste de la articulación sacroilíaca: se encuentra donde se unen la columna vertebral y la pelvis. Esta articulación es importante porque mueve la carga de la parte superior del cuerpo hacia la parte inferior. La inflamación y el desgaste del cartílago articular puede ocurrir después de una lesión, debido a artritis, infección o incluso embarazo.
  • Estenosis espinal: ocurre cuando el canal espinal se ha reducido. Eso agrega presión sobre la columna vertebral y los nervios. Como resultado, las piernas y hombros pueden sentirse adormecidos. Esto le sucede a muchas personas mayores de 60 años.
  • Radiculopatía cervical: este es un nervio pinzado que por lo general, es causado por un espolón óseo o un disco herniado.
  • Espondilolistesis: un hueso en la columna vertebral se desliza hacia adelante y fuera de lugar, por lo general en la parte inferior de la espalda. La forma degenerativa de esta condición es la artritis.

Accidentes y lesiones

Accidentes automovilísticos, caídas, desgarros musculares, esguinces y fracturas, también son causas del dolor de espalda. Las lesiones pueden conducir a algunos problemas físicos, pero algunas pueden causar dolor por sí mismas.

Fracturas de la columna vertebral: una ruptura en la columna vertebral puede ser causada por un golpe en la espalda, una caída, o por padecer osteoporosis.

Esguinces y desgarros: las lesiones de ligamentos, músculos y tendones que sostienen la columna vertebral y las articulaciones, pueden provocar dolor de espalda. A menudo sucede al levantar algo y girar al mismo tiempo. También puede ocurrir debido a accidentes automovilísticos y lesiones deportivas.

Espasmos: ocurren cuando los músculos y los tendones se rasgan en la zona lumbar. Por lo general, ocurren cuando se levanta pesas o se practica deporte.Causas del dolor de espalda: fractura vertebral

Factores del estilo de vida

El dolor de espalda puede ser provocado por cosas que se hacen, o no hacen en la vida cotidiana, por ejemplo:

Emociones

No se debe subestimar el poder de los sentimientos para provocar dolor. El estrés puede causar tensión muscular en la espalda. Además, la depresión y la ansiedad pueden hacer que el dolor se sienta aún peor.

La mala postura es el resultado de músculos centrales débiles o desequilibrados que ayudan a mantener la columna vertebral en la posición correcta. Las estructuras alrededor de la columna se sobrecargan y aparece un dolor sordo en la parte inferior de la espalda.

Condiciones médicas

El dolor de espalda también puede ser causado por condiciones médicas como:

  • Artritis: enfermedad de las articulaciones que causa rigidez e inflamación.
  • Osteoartritis: tipo de artritis que ocurre cuando el cartílago y los huesos se descomponen. A menudo afecta a personas desde la mediana edad en adelante.
  • Espondilitis anquilosante: tipo de artritis que afecta las articulaciones y los ligamentos a lo largo de la columna vertebral.
  • Escoliosis o curvatura de la columna vertebral: por lo general, es algo que tiene desde el nacimiento. Si hay dolor, generalmente comienza a mitad de la vida.
  • Embarazo: el peso que se gana durante el proceso de gestación puede forzar la espalda.
  • Tumor: en casos raros, pueden desarrollarse tumores en la espalda. Por lo general, se propagan por un cáncer que comenzó en otro lugar del cuerpo.Causas del dolor de espalda: osteoartritis

Causas del dolor de espalda poco comunes

  • piedras en los riñones e infefcciones
  • Endometriosis, acumulación de tejido uterino fuera del útero
  • Osteomielitis o discitis, infecciones en los huesos y discos de la columna vertebral
  • Fibromialgia, condición que causa dolor muscular generalizado

Tratamiento del dolor de espalda

Dependiendo de la causa específica del dolor, el tratamiento podría incluir cambios en el estilo de vida, fisioterapia, medicamentos o posiblemente cirugía. Aunque menos del 2% de las personas con dolor de espalda necesitan una operación. Mientras que más del 85% de la gente con esta afección mejora con un tratamiento mínimo en cuestión de días. El tratamiento más común que los médicos recomiendan para el dolor de espalda severo, es el reposo.

Los pacientes a menudo encuentran alivio con compresas de hielo, calor y con medicamentos. Dependiendo de los síntomas y la duración del problema, el médico puede organizar adecuadamente un programa de tratamiento. Sin embargo, para algunas afecciones de la espalda, se puede remitir al paciente con otro especialista.

Algunos ejercicios de estiramiento útiles para manejar el dolor de espalda se muestran a continuación:

causas del dolor de espalda: ejercicios de estiramiento

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Fuentes

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