Qué es la ciática

El dolor de ciática se refiere al dolor del nervio ciático. Este nervio corre a lo largo de la espalda baja, la cadera, los glúteos y hasta la parte baja de las piernas. Por lo general, la ciática afecta solo un lado del cuerpo.

Dolor de ciática: nervio ciáticoEl dolor de ciática ocurre comúnmente debido a una hernia de disco, un espolón óseo o una compresión del nervio debido al estrechamiento del espacio entre vértebras (estenosis espinal). Esto causa inflamación, dolor y en ocasiones entumecimiento en la pierna afectada.

Aunque el dolor de ciática puede ser grave, la mayoría de los casos se resuelve en pocas semanas con tratamientos no quirúrgicos. Las personas con ciática severa, que se asocia con una debilidad significativa de la pierna o cambios en el intestino o la vejiga, podrían ser candidatos a cirugía.

El nervio ciático y la ciática

El nervio ciático es el nervio más grande del cuerpo. A su vez, se compone de raíces nerviosas individuales que se ramifican desde la columna vertebral en la parte inferior de la espalda y luego se combinan para formar el nervio ciático. Los síntomas de la ciática se producen cuando el nervio ciático se irrita o se comprime en su punto de origen o cerca de este.

  • El nervio ciático comienza en la espalda baja, típicamente en el segmento lumbar 3 (L3).
  • En cada nivel de la columna lumbar, sale una raíz nerviosa del interior del canal espinal. Cada una de estas raíces nerviosas se unen para formar el nervio ciático
  • El nervio ciático se extiende desde la parte inferior de la espalda, a lo largo de los glúteos y por la parte posterior de cada pierna.
  • Las porciones del nervio ciático se ramifican en cada pierna para inervar partes de la pierna: el muslo, la pantorrilla, el pie y los dedos de los pies.

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Causas de ciática

La presión sobre el nervio ciático que produce un hernia de disco generalmente causa ciática. Por otro lado, la inflamación de las articulaciones, la compresión del nervio por crecimientos artríticos óseos o una articulación facetaria bloqueada pueden causar ciática. El dolor de pierna puede tener varias fuentes. Puede ser producto de una lesión local en la pierna o incluso se puede derivar de la zona lumbar y extenderse a lo largo del nervio ciático.

Es más probable que una persona sufra ciática entre los 30 y 50 años. Puede suceder debido a los efectos del desgaste general. Esto sumado a cualquier presión repentina en los discos que amortiguan las vértebras de la columna lumbar.

Si bien existen numerosas causas de ciática, las más comunes son las siguientes:

  • Hernia de disco (en sus diferentes etapas)
  • Degeneración de la columna vertebral
  • Lesiones en las articulaciones facetarias (punto de unión y contacto de las vértebras)

Otras causas incluyen:

  • Síndrome piriforme
  • Estenosis espinal
  • Espondilolistesis
  • Disfunción sacroilíaca

Factores de riesgo del dolor de ciática

Los factores de riesgo para sufrir de ciática incluyen:

Edad: los cambios propios de la edad en la columna vertebral, como la hernia de disco y los espolones óseos, son las causas más comunes de ciática.

Obesidad: al aumentar la presión en la columna vertebral, el exceso de peso puede contribuir a los cambios espinales que desencadenan la ciática.

Ocupación: un trabajo que obligue a la personas a girar (torcer) la espalda, cargar objetos pesados o conducir un vehículo por períodos prolongados podría tener un impacto en la ciática. Aún no hay evidencia concluyente de este vínculo.

Sedentarismo: las personas que se sientan durante periodos prolongados o que tienen un estilo de vida sedentario tienen más probabilidades de desarrollar ciática que las personas activas.

Diabetes: esta enfermedad que afecta la forma en que el cuerpo usa el azúcar en la sangre aumenta el riesgo de daño a los nervios.

Dolor de ciática: infografía

Síntomas de ciática

Un dolor que se extiende desde la espalda baja hasta la parte posterior de la pierna es el sello distintivo de la ciática. Comúnmente, la ciática afecta un lado de la parte baja del cuerpo. El dolor se puede extender hasta el pie.

Algunas combinaciones de los siguientes síntomas son las más comunes:

  • Dolor constante en un lado de la parte baja del cuerpo que comienza en la espalda baja y se extiende hacia abajo
  • Dolor que mejora cuando una persona se acuesta o camina. El dolor puede empeorar al pararse o sentarse
  • Dolor generalmente descrito como consistente y agudo en lugar de sordo (molesto y persistente)
  • Una sensación punzante, entumecimiento, debilidad u hormigueo en la pierna en algunos casos
  • Dolor en la espalda baja que, si se experimenta, no es tan severo como el dolor de pierna
  • Debilidad o entumecimiento al mover la pierna o el pie
  • Dolor severo o intenso en una pierna que dificulta pararse o caminar
  • Dolor y otros síntomas en los pies, esto depende del lugar en el cual el nervio ciático es afectado

Los síntomas pueden intensificarse al realizar movimientos bruscos, como estornudar o toser. Esto también sucede al cambiar de posición, ya sea al estar sentado o al intentar ponerse de pie.

Ciertos síntomas son únicos dependiendo de la causa subyacente de la ciática. Por ejemplo, hacer el cuerpo hacia atrás o caminar cierta distancia a menudo desencadena síntomas cuando la causa es la estenosis espinal. Inclinar el cuerpo hacia adelante puede desencadenar síntomas si la causa es un disco lumbar herniado.

Diagnóstico de ciática

Durante el examen físico, el doctor puede revisar la fuerza de los músculos y los reflejos. Por ejemplo, el médico puede pedir al paciente que camine de puntas o talones, que haga sentadillas o que levante las dos piernas al mismo tiempo al estar acostado. El dolor a causa de la ciática empeora al hacer esas actividades.

Pruebas de imagen

Algunas personas tienen hernia de disco o espolones óseos que pueden verse con rayos X y otras pruebas de imagen, pero no presentan síntomas. Los doctores generalmente no ordenan dichas pruebas a menos que el dolor sea severo o no mejora dentro de unas semanas.

Ciática: rayos X y diagnósticoRayos X: los rayos X de la columna pueden revelar un crecimiento anormal de hueso (espolones óseos) que presionan un nervio.

Resonancia magnética: esta prueba produce imágenes de la espalda que muestran los huesos y los tejidos blandos, como las hernias de disco.

Tomografía computarizada: cuando se usa una tomografía computarizada para obtener imágenes de la columna vertebral, es posible que se inyecte un medio de contraste en el canal espinal antes de tomar las radiografías, un procedimiento llamado mielograma por tomografía. Luego, el tinte circula alrededor de la médula espinal y los nervios espinales, que aparecen blancos en la imagen.

Electromiografía: esta prueba mide los impulsos eléctricos producidos por los nervios y las respuestas de los músculos. Puede confirmar la compresión nerviosa causada por hernias de disco o el estrechamiento del canal espinal (estenosis espinal).

Tratamiento de la ciática

Tratamiento conservador

La condición por lo general mejora por sí sola con el tiempo y descanso necesarios. Entre el 80% y 90% de los pacientes con ciática suelen mejorar sin necesidad de cirugía en algunas semanas. El tratamiento conservador está destinado a ayudar a controlar el dolor sin el uso de medicamentos a largo plazo. Los antiinflamatorios no esteroideos y los relajantes musculares pueden ayudar.

Además, el uso de terapias de calor y frío puede ser útil para aliviar el dolor en los músculos. Es importante mantenerse activo y no permanecer en cama, ya que esto puede provocar incomodidad en otras partes del cuerpo. Es recomendable encontrar posiciones para estar cómodo. El movimiento ayuda al cuerpo a reducir la inflamación.

En ocasiones, el doctor puede inyectar en la columna un medicamento similar a la cortisona.

Tan pronto como sea posible se debe comenzar a realizar ejercicios de estiramiento. Esto ayuda a reanudar las actividades físicas después de que el dolor de ciática disminuye. El doctor además puede recomendar tomar pequeñas caminatas y ordenar sesiones de fisioterapia.

Tratamiento quirúrgico

Una persona puede necesitar cirugía en caso de tener un dolor incapacitante por más de tres meses de tratamiento conservador. Durante la cirugía, el doctor puede arreglar o retirar el disco herniado para evitar que siga presionando el nervio.

La cirugía (laminectomía con discectomía) puede realizarse bajo anestesia local, epidural o general. Esta cirugía generalmente es exitosa para aliviar el dolor, particularmente si la mayor parte de este es en la pierna.

Rehabilitación

El doctor puede recomendar ciertos ejercicios para fortalecer la espalda. Es importante caminar y moverse, así como limitar en la medida de lo posible estar sentado por mucho tiempo o girar la espalda. No hay alguna indicación para evitar realizar actividades caseras de rutina.

Al seguir las recomendaciones del tratamiento de ciática, el paciente probablemente podrá retomar su estilo de vida mantener el dolor bajo control. Sin embargo, existe la posibilidad de que el disco se vuelva a herniar.

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Fuentes

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