Los riñones

Los riñonesLos riñones son dos órganos en forma de frijol que miden de 10 a 12 cm, según el tamaño de cada persona.  Se ubican debajo de la caja torácica y a los costados de la columna vertebral. En el organismo, los riñones desempeñan un papel vital. Son tan importantes, que la naturaleza nos proporcionó dos riñones, para cubrir la posibilidad de que uno pueda perderse por una enfermedad o lesión.

Se puede vivir bastante bien con un solo riñón. Algunas personas viven una vida saludable a pesar de haber nacido sin un riñón. Sin embargo, sin la función renal, la muerte puede ocurrir en unos cuantos días.

La filtración y eliminación de productos de desechos del metabolismo son funciones importantes de los riñones. Además, se encargan de la regulación de electrolitos, de líquidos, del equilibrio ácido-base (pH) y de la estimulación de la producción de glóbulos rojos. En consecuencia, los riñones son órganos especializados que aseguran que las sustancias no deseadas y el exceso de agua se elimine del torrente sanguíneo.

Estructura de los riñones

Los riñones forman parte del sistema urinario. Cada uno es un sistema de millones de pequeñas unidades de filtración llamadas nefronas. A su vez, una nefrona está compuesta por dos partes: el glomérulo y los túbulos.

La sangre ingresa al riñón a través de la arteria renal. Al llegar a las nefronas, estas trabajan a través de un proceso de dos pasos. Primero, los glomérulos dejan pasar líquidos y productos de desecho. También impiden el paso de las células y moléculas grandes, principalmente proteínas.

Los riñones: sistema urinarioFinalmente, el fluido filtrado por los glomérulos pasa a través de los túbulos, que ajustan los niveles de sal. Los túbulos también recogen otros minerales necesarios para el cuerpo y los devuelven al torrente sanguíneo, mientras que eliminan los desechos. El producto final se convierte en orina. La sangre limpia regresa al cuerpo por la vena renal.

Otros componentes importantes son los uréteres, tubos delgados que conectan cada riñón con la vejiga y que miden de 25 a 30 cm de largo. Mientras tanto, la uretra es un pequeño tubo que conecta la vejiga con el exterior del cuerpo. Hay una glándula suprarrenal justo encima de cada riñón. Las glándulas suprarrenales son parte del sistema endocrino.

Función de los riñones

La regulación del contenido de sal, potasio y ácido en el cuerpo la realizan los riñones. Además, producen hormonas que afectan la función de otros órganos. Por ejemplo, una hormona producida por los riñones estimula la producción de glóbulos rojos (eritroproyetina). Otras hormonas producidas por los riñones ayudan a regular la presión sanguínea (renina angiotensina) y controlan el metabolismo del calcio. Algunas funciones de los riñones son las siguientes:

  • Eliminar los desechos
  • Equilibrar los fluidos del cuerpo
  • Eliminar toxinas
  • Liberar hormonas que regulan la presión sanguínea
  • Regular el pH (los riñones evitan que el plasma sanguíneo se vuelva demasiado ácido o alcalino al regular los iones)
  • Producir una forma activa de vitamina D que ayuda a mantener huesos fuertes y saludables
  • Controlar la producción de glóbulos rojos

En el proceso de filtración, los riñones filtran y regresan al torrente sanguíneo aproximadamente 190 litros de fluidos cada 24 horas. Alrededor de dos litros se eliminan del cuerpo a través de la orina. La orina que excretamos se ha almacenado en la vejiga de una a ocho horas.

Enfermedad renal: señales de alerta

La enfermedad renal por lo general afecta ambos riñones. Si la capacidad de los riñones para filtrar la sangre se ve seriamente dañada por la enfermedad, los desechos y el exceso de líquido pueden acumularse en el cuerpo. Aunque muchas formas de enfermedad renal no presentan síntomas hasta que la condición está avanzada, hay algunas señales de alerta de enfermedad renal que incluyen:

La creatinina y el nitrógeno ureico son desechos que se acumulan en la sangre cuando se reduce la función renal. La TFG es una medida de esta función.

Los cambios en la orina y el dolor de espalda, en especial en la parte baja y en un costado, también pueden ser signos de problemas renales. Además, la diabetes es el factor de riesgo más importante de enfermedad renal y la principal causa de insuficiencia renal.

Secreción de compuestos activos

Los riñones liberan una serie de productos fisiológicamente importantes, que incluyen:

  • Eritropoyetina: controla la producción de glóbulos rojos. El hígado también produce eritropoyetina, pero los riñones son los principales productores en adultos. Esta hormona también juega un papel importante en la curación de heridas y la respuesta a la lesión neuronal.
  • Renina: ayuda a mediar la expansión de las arterias y el volumen de plasma sanguíneo, linfa y líquido intersticial.
  • Calcitriol: este es el metabolito hormonalmente activo de la vitamina D. Aumenta el nivel de calcio que absorben los intestinos y aumenta la reabsorción de fosfato en el riñón.

Enfermedades de los riñones

Hay muchas condiciones de salud que pueden dañar los riñones y causar una enfermedad renal crónica (pérdida parcial permanente de la función de los riñones) o enfermedad renal terminal (pérdida completa de la función renal). Algunos trastornos que afectan los riñones incluyen:

  • Pielonefritis (infección de la pelvis renal)
  • Glomerulonefritis
  • Cálculo renal (piedras en los riñones)
  • Síndrome nefrótico
  • Enfermedad renal poliquística
  • Insuficiencia renal aguda
  • Necrosis papilar renal
  • Nefropatía diabética
  • Nefropatía hipertensiva
  • Cáncer de riñón
  • Nefritis intersticial
  • Diabetes insípida nefrogénica
  • Quiste renal

Los riñones: biopsia renal

Diagnóstico de condiciones de los riñones

Los análisis clínicos para el diagnóstico de condiciones y trastornos que afectan los riñones, incluyen:

  • Análisis de orina
  • Ultrasonido renal
  • Tomografía computarizada
  • Resonancia magnética
  • Cultivos de orina y de sangre
  • Ureteroscopia
  • Biopsia renal

La orina contiene los subproductos del metabolismo, como sales, toxinas y agua, que terminan en la sangre. El tracto urinario y los riñones (que incluye los uréteres, la vejiga y la uretra) filtran y eliminan estas sustancias de desecho del torrente sanguíneo. Por ello, sin los riñones funcionales, los productos de desecho y las toxinas pronto se acumularían en la sangre a niveles peligrosos.

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Fuentes

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