Qué es la hiperventilación

La hiperventilación consiste en una respiración más profunda y rápida de lo normal. Causa una disminución en la cantidad de dióxido de carbono (CO2) en la sangre. Esta disminución puede hacer que una persona se sienta mareada, que los latidos del corazón sean muy rápidos y que falte el oxígeno. También puede provocar entumecimiento u hormigueo en las manos o los pies, ansiedad, desmayos y dolor en los músculos del pecho.

HiperventilaciónLa respiración es un proceso automático, pese a la posibilidad de interrumpirla y reanudarla a voluntad. Sin embargo, puede suceder algo que provoque un cambio en el patrón de respiración y que haga sentir ansiedad, falta de aliento o una sensación de estar a punto de desmayarse. A este fenómeno se le conoce como hiperventilación.

La hiperventilación es una disnea (dificultad para respirar) relacionada con la ansiedad. Además, tiene que ver con una taquipnea, es decir, el aumento de la frecuencia respiratoria por encima de los valores normales. Ocurre con mayor frecuencia entre mujeres jóvenes, pero puede afectar a cualquier persona, a cualquier edad. A veces se precipita por eventos emocionales o de estrés.

Los episodios frecuentes de hiperventilación pueden ser signos de una condición llamada síndrome de hiperventilación. Este síndrome no es lo mismo que el trastorno de pánico, aunque las dos condiciones tienen manifestaciones en común. Aproximadamente la mitad de los pacientes con trastorno de pánico tienen síndrome de hiperventilación. Una cuarta parte de los pacientes con síndrome de hiperventilación tienen trastorno de pánico.

La respiración normal de un adulto en reposo es de 12 a 20 respiraciones por minuto. Una frecuencia de respiración menor a 12 o mayor a 25 respiraciones por minuto se considera anormal. En el caso de un bebé, la frecuencia respiratoria normal es de hasta de 44 respiraciones por minuto.

Tipos de síndrome hiperventilación

El síndrome de hiperventilación ocurre en dos formas: aguda y crónica.

Síndrome de hiperventilación aguda

Los pacientes con síndrome de hiperventilación aguda presentan disnea a veces tan severa que se asemeja a asfixia. Suele ir acompañada de agitación y sensación de terror o dolor en el pecho. Además, llegan a presentar parestesias, un conjunto de sensaciones anormales de cosquilleo, calor o frío en la piel, características de personas enfermas del sistema nervioso o circulatorio.

La hiperventilación aguda también puede causar la pérdida pasajera del conocimiento, así como tetania periférica, enfermedad que provoca la aparición de espasmos y contracturas, especialmente en manos y pies. La tetania ocurre porque la alcalosis respiratoria causa hipofosfatemia e hipocalcemia.

Síndrome de hiperventilación crónica

Los pacientes con síndrome de hiperventilación crónica son más difíciles de identificar, pues los síntomas son mucho menos dramáticos. Estas personas suspiran profundamente y con frecuencia, tienen síntomas somáticos inespecíficos en el contexto de los trastornos del estado de ánimo y la ansiedad, y el estrés emocional.

Causas de hiperventilación

Hiperventilación: enfermedad respiratoriaHay muchos factores que pueden conducir a la hiperventilación. Para algunas personas, la hiperventilación es rara y solo ocurre como una respuesta ocasional de pánico, miedo, estrés o fobia. Para otros, esta condición ocurre como una respuesta a estados emocionales, como depresión, ansiedad o enojo. Cuando la hiperventilación sucede con frecuencia, se conoce como síndrome de hiperventilación. A menudo puede tomar la forma de un ataque de pánico. Otras causas incluyen:

  • Sangrado
  • Uso de estimulantes
  • Sobredosis de drogas o medicamentos (como de aspirinas)
  • Dolor severo
  • Ejercicio en exceso
  • Embarazo
  • Infección en los pulmones
  • Enfermedades pulmonares, como EPOC o asma
  • Afecciones del corazón, como un ataque al corazón
  • Cetoacidosis diabética (complicación por niveles altos de azúcar en la sangre en personas con diabetes tipo 1)
  • Lesión en la cabeza
  • Viajar a lugares con elevación mayor a los 2 mil metros

Síntomas de hiperventilación

Durante la hiperventilación se elimina dióxido de carbono de la sangre con mayor velocidad. A medida que disminuye la presión de CO2 en la sangre, se produce una alcalosis respiratoria, caracterizada por una disminución de la acidez o un aumento de la alcalinidad de la sangre. A su vez, la alcalosis causa la constricción de los vasos sanguíneos que irrigan el cerebro. La reducción del suministro de sangre al cerebro puede causar una variedad de síntomas, que incluyen mareos y sensación de hormigueo en la punta de los dedos. La hiperventilación severa puede causar pérdida transitoria de la conciencia.

El síndrome de hiperventilación puede provocar que se aspire aire en exceso. Esto produce los siguientes síntomas:

  • Inflamación abdominal
  • Eructos
  • Exceso de gases
  • Sensación de presión en el abdomen
  • Resequedad en la boca

Hiperventilación: disminución de dióxido de carbono

Síntomas de hiperventilación por cambios químicos

Los niveles bajos de dióxido de carbono reducen el flujo de sangre al cerebro, lo que puede provocar los siguientes síntomas emocionales y relacionados con el sistema nervioso:

La hiperventilación también puede causar que los niveles de calcio en la sangre disminuyan, lo que puede ocasionar los siguientes síntomas:

  • Entumecimiento y hormigueo (generalmente en brazos o alrededor de la boca)
  • Espasmos o calambres en manos y pies
  • Espasmos musculares

Muchos factores diferentes pueden causar síntomas en el pecho cuando existe hiperventilación. Por lo general, la respiración es relajada. Si una persona respira más rápido de lo normal, los pulmones se inflan en exceso y pueden ocurrir los siguientes síntomas:

  • Dolor de pecho o sensibilidad
  • Falta de aliento
  • Sibilancias

La hiperventilación no es peligrosa. Pero puede causar síntomas que imitan trastornos severos. Un médico se asegurará de que una persona no esté sufriendo un ataque al corazón teniendo en cuenta que los síntomas de hiperventilación por lo general:

  • Tienen mayor duración
  • Ocurren en personas jóvenes
  • Mejoran con el ejercicio
  • El dolor de hiperventilación no mejora con medicamentos para el corazón

En casos muy raros, las personas que hiperventilan pueden tener bajos niveles de dióxido de carbono en la sangre que pueden causar un espasmo de los vasos sanguíneos que irrigan el corazón. Si una persona ya tiene una enfermedad cardíaca, este espasmo puede ser suficiente para causar un ataque al corazón.

Diagnóstico del síndrome de hiperventilación

Hiperventilación: radiografía de pechoLa hiperventilación no es una enfermedad, pero es posible que sea necesario una revisión médica si se tiene episodios repetidos. Si los síntomas son recurrentes, el diagnóstico puede  ser una condición llamada síndrome de hiperventilación.

Un doctor puede ordenar ciertos análisis para explorar otras causas. Estas pruebas a menudo son necesarias porque la única forma de confirmar que una persona tiene síndrome de hiperventilación es descartar otras posibles causas. El médico puede ordenar las siguientes pruebas:

  • Análisis de sangre
  • Radiografía de pecho
  • Exploración de ventilación y perfusión
  • Tomografía de pecho
  • Electrocardiograma

Tratamiento de la hiperventilación

Es importante mantener la calma en casos de hiperventilación aguda. Puede ser útil acercarse a alguien para recibir ayuda durante el episodio. El objetivo del tratamiento durante un episodio es aumentar los niveles de dióxido de carbono en el cuerpo y trabajar para reducir la velocidad de respiración.

Hiperventilación: respirar en bolsa de papelAlgunas técnicas inmediatas para ayudar a tratar la hiperventilación aguda incluyen:

  • Respirar con los labios fruncidos (apretados)
  • Respirar lento en una bolsa de papel o con las manos ahuecadas
  • Intentar respirar desde el vientre (diafragma) en lugar del pecho
  • Aguantar la respiración de 10 a 15 segundos varias veces

También se puede intentar la respiración alternando las fosas nasales. Esto implica cubrirse la boca y alternar la respiración a través de cada orificio nasal. Por ejemplo, con la boca tapada, cerrar la fosa nasal derecha y respirar por la izquierda, y viceversa. Repetir este patrón hasta que la respiración vuelva a la normalidad.

El tratamiento para la hiperventilación depende de la causa. Un tratamiento conservador  en el hogar por lo general es todo lo que se necesita para los síntomas leves. Es posible que sea necesario tratamiento médico para los síntomas de hiperventilación de moderados a graves. Estos duran largos períodos y reaparecen o interfieren con actividades diarias. El tratamiento médico puede incluir terapia de apoyo. Asimismo, son recomendables medidas para reducir el estrés, lecciones de respiración o medicamentos.

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Fuentes

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