¿Qué son los signos vitales?

Los signos vitales son una representación numérica de las funciones básicas del cuerpo. Estas mediciones ayudan a evaluar la salud física general de una persona. Los signos vitales incluyen la temperatura corporal, frecuencia cardíaca (pulso), frecuencia respiratoria y la presión arterial. La presión arterial no es propiamente un signo vital, pero se le considera así porque a menudo se mide con los demás.

Medición de los signos vitales

Medición de los signos vitales

Se puede medir los signos vitales en un entorno médico, en casa o en cualquier otro lugar. Constituyen información valiosa para detectar o controlar problemas médicos, ya que algunas enfermedades pueden causar cambios en uno o más signos vitales.

La información detallada de los signos vitales y su fluctuación ayuda al médico a hacer el diagnóstico, definir el tratamiento y evitar complicaciones.

Los rangos normales de estos signos varían según la edad, el peso, el sexo y la salud general.

Temperatura corporal

La temperatura corporal normal varía entre 36.5ºC y 37.2ºC para un adulto saludable. El estrés, la deshidratación, la actividad física, el medio ambiente (cálido o frío), la alimentación (consumir algo frío o caliente) y trastornos de la tiroides como el hipotiroidismo pueden influir en la temperatura corporal.

Existen diversas formas de tomar la temperatura corporal. Estas incluyen:

  • Oral: la temperatura puede tomarse por la boca utilizando un termómetro de vidrio clásico o un termómetro digital.
  • Rectal: la temperatura tomada rectalmente tiende a ser de 0.27ºC a 0.38ºC más alta que la tomada por vía oral. De igual manera se utiliza un termómetro de vidrio clásico o un termómetro digital.
  • Axilar: la temperatura se puede tomar debajo del brazo con un termómetro de vidrio clásico o digital. La temperatura suele ser de 0.16ºC a 0.22ºC más baja que la temperaturas medida por vía oral.
  • Ótica (en el oído): un termómetro especial puede medir la temperatura del tímpano, que refleja la temperatura central del cuerpo (temperatura de los órganos internos).
  • Cutánea (en la piel): un termómetro especial puede medir la temperatura de la piel en la frente.

La temperatura puede ser anormal debido a la fiebre, temperatura por encima de los 37.2ºC, o la hipotermia, cuando la temperatura se encuentra por debajo de los 35ºC.

A medida que una persona envejece es más difícil que pueda controlar la temperatura corporal. Una disminución en la cantidad de grasa debajo de la piel y la capacidad de sudar hace más difícil que una persona se mantenga caliente o pueda enfriarse.

Frecuencia cardíaca (pulso)

Frecuencia cardiaca

Pulso

La frecuencia cardíaca o pulso es la cantidad de veces que el corazón late por minuto. A medida que el corazón impulsa la sangre a través de las arterias, las arterias se expanden y contraen con el flujo de la sangre.

El pulso, además de medir la frecuencia cardíaca, mide el ritmo cardíaco y la fuerza del pulso. El ritmo es la cadencia y regularidad de los latidos, más que la cantidad de estos en un periodo de tiempo.

Las tasas del pulso varían de persona a persona. Es más bajo cuando el cuerpo está en reposo y aumenta cuando hay un aumento en la actividad física, ya que el cuerpo necesita más sangre.

Una frecuencia cardíaca normal en un adulto en reposo va de 60 a 80 latidos por minuto. Las mujeres tienden a tener frecuencias cardíacas más rápidas que los hombres. Por otra parte, los atletas de alto rendimiento pueden tener frecuencias cardíacas cercanas a los 40 latidos por minuto sin que esto represente un problema de salud. La frecuencia cardíaca en niños es mucho mayor que en adultos, por diversas razones, incluyendo la necesidad de sangre que el crecimiento exige.

Cómo tomar el pulso

Ya que el corazón impulsa la sangre a través de las arterias, se puede sentir los latidos al presionar las arterias que se encuentran cerca de la superficie de la piel en ciertos puntos del cuerpo.

El pulso se puede encontrar a un costado del cuello, en el interior del codo, en la muñeca o en la ingle. A continuación, se muestra los pasos para tomar el pulso.

  1. Con las puntas de los dedos índice y medio, presionar firmemente pero con precaución las arterias hasta sentir el pulso.
  2. Posteriormente debe contarse el pulso o los latidos durante 60 segundos. Otra opción es hacerlo por 15 segundos y luego multiplicar por cuatro.
  3. Es importante mantener la concentración en los pulsos y no ver el reloj repetidamente.

Si no se está seguro del resultado, debe pedirse ayuda a otra persona para hacer la medición. En caso de que tener dificultades para encontrar el pulso, debe consultarse al médico para obtener instrucciones adicionales.

Frecuencia respiratoria

La frecuencia respiratoria es la cantidad de veces que una persona respira en un minuto. Se mide cuando una persona está en reposo. Es aceptable contar la cantidad de veces que el pecho se levanta.

La tasa de respiración normal para un adulto es de 12 a 20 respiraciones por minuto. Una frecuencia por debajo de 12 o arriba de 25 se considera anormal. Algunas de las afecciones que pueden afectar la frecuencia respiratoria son:

La tasa de respiración generalmente no cambia con la edad. Sin embargo, la función pulmonar disminuye levemente.

Presión arterial

La presión arterial es la fuerza de la sangre que empuja las paredes de las arterias durante la contracción y relajación del corazón. Cada vez que late el corazón se bombea sangre hacia las arterias, lo que provoca que la presión arterial aumente. Por otra parte, cuando el corazón se relaja, la presión disminuye.

La presión arterial se escribe con dos números. El número más alto se refiere a la presión sistólica. Esta es la presión de la arteria cuando el corazón se contrae y bombea sangre a través del cuerpo. El número más bajo o presión diastólica se refiere a la presión dentro de la arteria cuando el corazón se relaja y se llena de sangre. La presión arterial se mide en mmHg (milímetros de mercurio).

El nivel saludable para un adulto cuando está en reposo es una lectura inferior a 120/80 mm Hg. Cuando los niveles se encuentran entre 120/80 y 139/89 mmHg se considera prehipertensión y se debe controlar de cerca. Se considera hipertensión cuando el nivel es de 140/90 mm Hg o más.

La hipertensión aumenta el riesgo de un ataque cardíaco, insuficiencia cardíaca o accidente cerebrovascular. Con la presión arterial alta, las arterias pueden tener una mayor resistencia al flujo de sangre, lo que provoca un mayor esfuerzo del corazón.

El riesgo de hipertensión aumenta a medida que envejeces. Otros problemas relacionados con el corazón comunes en los adultos mayores son:

  • Frecuencia cardíaca (pulso) muy lenta o muy rápida
  • Problemas de ritmo cardiaco como la fibrilación auricular

Factores que influyen en la lectura de la presión arterial

Los factores que pueden influir la lectura de la presión arterial incluyen:

  • Estrés
  • Tabaquismo
  • Temperatura baja (frío)
  • Ejercicio
  • Estómago lleno
  • Vejiga llena
  • Consumo de alcohol o cafeína
  • Ciertos medicamentos
  • Consumo de sal

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Fuentes

University of Rochester Medical Center. (-). Vital Signs (Body Temperature, Pulse Rate, Respiration Rate, Blood Pressure). 19 de mayo de 2018, de University of Rochester Medical Center Sitio web: https://www.urmc.rochester.edu/encyclopedia/content.aspx?ContentTypeID=85&ContentID=P00866

Medline Plus. (-). Aging changes in vital signs. 19 de mayo de 2018, de Medline Plus Sitio web: https://medlineplus.gov/ency/article/004019.htm

Cleveland Clinic. (-). Vital Signs. 19 de mayo de 2018, de Cleveland Clinic Sitio web: https://my.clevelandclinic.org/health/articles/10881-vital-signs

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