Qué es el asma

Como tú, muchas personas buscan cada día respuestas acerca del asma. Se estima que hay 325 millones de personas en el mundo que padecen esta condición. Cada año, 250 mil muertes se atribuyen al asma o a un ataque de asma. Este artículo constituye uno de los mejores resúmenes del tema en español y está diseñado para que cualquier persona pueda entenderlo sin instrucción médica alguna.

El asma es una enfermedad crónica inflamatoria que  estrecha los tubos bronquiales (vías respiratorias). Como resultado, las vías respiratorias se vuelven más sensibles cuando se presentan reacciones alérgicas o algo produce irritación. Esto provoca que entre menos aire a los pulmones. Para algunas personas, el asma es una molestia menor. Para otros, puede ser un problema mayor que interfiere con las actividades cotidianas, e incluso, puede conducir a un ataque de asma que amenaza la vida.

El Asma es una condición para la que no hay cura, pero los síntomas se pueden mantener bajo control. Cuando algo en el ambiente desencadena o dispara el asma, se puede producir tensión en los músculos respiratorios. Inmediatamente, la respiración se vuelve pesada, difícil y por consecuencia provoca un ataque de asma.

Vías respiratorias de un paciente con asma

Sistema respiratorio de un paciente con asma

El asma afecta a personas de todas las edades, pero por lo general comienza durante la infancia. En México, el asma infantil es un importante problema de salud pública, ya que se ubica dentro de la primeras 20 causas de enfermedad. Cerca del 30% de los casos son de niños de entre cinco y 14 años.

Tipos de asma y sus causas 

Los avances en la comprensión del asma han ayudado a los expertos a definir tipos específicos de asma. Esto incluye el asma inducida por el ejercicio y asma nocturno (asma que dificulta dormir y es bastante grave). Comprender el tipo de asma que se padece, puede ayudar a buscar el tratamiento más efectivo cuando se tiene un ataque de asma.

Asma inducida por alergia

Ataque de asma: alergia al polenEl tipo más común de asma, el asma alérgica, afecta a 25 millones de personas, tan sólo en los Estados Unidos. Los alérgenos son sustancias que causan una reacción alérgica. Entran en el cuerpo por inhalación, al tragar, por contacto o inyección. Las sustancias alergénicas incluyen:

El asma alérgica se produce porque el sistema inmunológico identifica al alérgeno como una amenaza. Cuando una persona con asma inducida por alergia entra en contacto con una sustancia desencadenante, el cuerpo responde liberando anticuerpos llamados inmunoglobulina E.

Asma inducida por ejercicio (AIE)

Entre 70 y 90 de cada 100 personas que sufren de asma experimentarán obstrucción al flujo de aire y síntomas de asma durante el ejercicio. Cuando el flujo de aire se obstruye como resultado del ejercicio, la persona puede experimentar este tipo de asma, también conocido como broncoconstricción inducida por el ejercicio (EIB).

Hacer ejercicio cuando hay aire frío y seco puede causar asma inducida por ejercicio. Realizar actividad física con aire cálido y húmedo es una mejor idea. Por otro lado, la contaminación, el polen, el humo del cigarro y otros irritantes en el aire, así como el resfriado común o un reciente ataque de asma, también puede aumentar el riesgo de sufrir EIB.

Los síntomas del asma inducida por ejercicio por lo general no aparecen inmediatamente después de comenzar a realizar la actividad física. Sin embargo, los síntomas pueden:

  • Empeorar de cinco a 10 minutos después de dejar de hacer ejercicio y tender a desaparecer dentro de 20 a 30 minutos
  • Regresar como una segunda ola o fase tardía de cuatro a 12 horas después del ejercicio
  • Persistir hasta 24 horas

Asma variante con tosAtaque de asma: tos

La tos es la forma en la cual el cuerpo se libra de los irritantes, partículas, microbios, moco, bacterias y otros alérgenos extraños. No es una enfermedad, sino un síntoma de una enfermedad. Al expulsar el aire de los pulmones, el cuerpo intenta eliminar partículas que identifica como dañinas.

Aunque es un medio para ayudar a que el cuerpo mejore, una tos persistente puede ser muy irritante. La forma de eliminar la tos es identificar la causa que la origina. Sin embargo, las personas que sufren de asma variante de tos experimentan una tos seca, no productiva. La variante con tos a menudo se diagnostica erróneamente como tos crónica porque tiene algunos síntomas asmáticos no tradicionales.

Los síntomas y las complicaciones del asma variante con tos pueden incluir:

  • Tos persistente
  • Dificultad para respirar
  • Opresión en el pecho
  • Sibilancias
  • Ataque de asma
  • Interrupción del sueño
  • Agotamiento
  • Aturdimiento
  • Vomitar

Varios estudios sugieren que los adolescentes y adultos que fuman tienen más probabilidades de desarrollar asma. Además, existe evidencia de que los fumadores pasivos (que no fuman, pero inhalan el humo del cigarro de los fumadores), también están en riesgo, incluidos los niños.

Asma ocupacional

Si el asma comienza cuando se cambia de trabajo, mejora cuando está lejos del entorno laboral, o es provocado por sustancias químicas que dificultan la respiración, entonces se puede estar sufriendo de asma ocupacional.

Los factores ocupacionales se asocian con hasta 15% de los casos de asma incapacitantes en los Estados Unidos. Millones de trabajadores en una amplia gama de industrias están expuestos a al menos uno de los numerosos agentes que se sabe están asociados con el asma ocupacional. Aproximadamente, más de 250 sustancias de fabricación provocan asma ocupacional, como:

  • Pintura
  • Productos de limpieza
  • Polvo de madera, grano y harina
  • Guantes de látex
  • Moho
  • HongosAtaque de asma: desencadenantes, productos de limpieza

Una vez que se está expuesto, el tiempo antes de que aparezcan los síntomas puede variar. La exposición a una alta concentración de irritantes puede causar asma dentro de las primeras 24 horas. En otros casos, puede llevar meses.

Asma no controlada

A pesar de tomar medidas para evitar un ataque de asma, para algunos, los síntomas de asma pueden ser difíciles de controlar. El asma no controlada puede afectar la calidad de vida, al causar la ausencia frecuente al trabajo o la escuela, e incluso aumentar las visitas al hospital.

Si se tiene problemas para controlar los síntomas del asma, se debe asegurar de hablar con un médico. Es posible que se le practique una prueba para detectar un tipo de asma más grave, como el asma eosinofílica. Esta condición puede tratarse con medicamentos adicionales.

Disparadores de asma

Ataque de asma

Un ataque de asma ocurre cuando los músculos que rodean las vías respiratorias se tensan (broncoconstricción) y las vías respiratorias se vuelven demasiado angostas para que se pueda respirar normal. Un ataque puede ocurrir repentinamente si el asma no está bajo control, y la persona está expuesta a un factores desencadenante. Con frecuencia, los síntomas de asma empeoran gradualmente, y si no se reconoce el aumento de los síntomas y se toma medidas para controlar la condición, se puede experimentar un ataque de asma. Por lo tanto, es importante aprender a reconocer los síntomas del empeoramiento del asma y cómo tratarlos.

Los síntomas más comunes de un ataque de asma

  • Tos excesiva
  • Sibilancias excesivas
  • Opresión constante en el pecho
  • Dificultad para respirar / jadear
  • Sudoración
  • Ansiedad y miedo
  • Disminución de actividades
  • Incapacidad de completar oraciones debido a la falta de aliento
  • Labios o uñas azules

Síntomas del asma

Diagnóstico del asma

No todas las personas que tienen asma presentan los síntomas comunes de la condición. De igual forma, tener tos, sibilancias, opresión en el pecho o falta de aliento, no siempre significa que se tiene asma. La mejor forma de diagnosticar el asma con certeza es utilizar una prueba de función pulmonar, un historial médico (incluido el tipo de asma y la frecuencia de los síntomas) y un examen físico. Los análisis que un médico puede sugerir incluyen:

  • Espirometría: mide la cantidad de aire que se puede inhalar y exhalar. También mide qué tan rápido la persona puede soplar.
  • Pruebas de broncoprovocación: miden cómo reaccionan las vías respiratorias a exposiciones específicas. Usando la espirometría, esta prueba mide repetidamente la función pulmonar durante la actividad física o después de recibir dosis crecientes de aire frío o de un químico especial para inhalar. La concentración fraccional de las pruebas de óxido nítrico exhalado mide la cantidad de óxido nítrico en el aire que se exhala. Esta prueba puede ser útil para diagnosticar o guiar el tratamiento del asma en algunos pacientes.

El médico puede recomendar otras pruebas si necesita más información para hacer un diagnóstico. Estas pruebas pueden ser las siguientes:

  • Pruebas de alergia para identificar qué alérgenos puede estar afectando
  • Pruebas para mostrar si se tiene otra afección con los mismos síntomas que el asma, como la enfermedad por reflujo, la disfunción de las cuerdas vocales o la apnea del sueño.
  • Radiografía de tórax o un electrocardiograma. Estas pruebas ayudarán a determinar si un objeto extraño u otra enfermedad puede estar causando los síntomas.

Tratamientos y cuidados

El asma es una enfermedad a largo plazo que no tiene cura. El objetivo del tratamiento del asma es controlar la enfermedad. Un buen control del asma ayuda a:

  • Ataque de asma: inhaladorPrevenir los síntomas crónicos y problemáticos como tos y dificultad para respirar
  • Reducir la necesidad de medicamentos de alivio rápido
  • Mantener una buena función pulmonar
  • Mantener un nivel de actividad normal y dormir durante toda la noche
  • Prevenir un ataque de asma que podrían resultar en una visita de emergencia al hospital

Existen medicamentos preventivos a largo plazo que reducen la inflamación de las vías respiratorias. Los inhaladores de alivio rápido (broncodilatadores) son efectivos, pues abren rápidamente las vías respiratorias inflamadas que limitan la respiración. Es probable que sea necesario medicamento para las alergias.

Es posible que los medicamentos contra el asma se ajusten a medida de los cambios del paciente y la misma afección. También es posible que el medicamento que funciona bien en un paciente no funcione igual con otro o incluso produzca reacciones alérgicas.

Procedimientos de emergencia

En ocasiones, las complicaciones durante un ataque de asma pueden salirse de control. Es recomendable tener a la mano los números de emergencia o en su caso, dispositivos que ayuden a la respiración. Si una persona padece asma, un tanque de oxígeno en casa, es ideal para casos de emergencia.

Las personas con asma corren el riesgo de desarrollar complicaciones por infecciones respiratorias como la gripe y neumonía. Por tal motivo es importante que los enfermos de asma, especialmente los adultos, se vacunen anualmente.

Con un tratamiento adecuado y un plan de control del asma, se pueden minimizar los síntomas y disfrutar de una mejor calidad de vida.

Estadísticas importantes

  • Existen aproximadamente 325 millones de personas en el mundo que padecen asma
  • El 80% de muertes por asma son en países con bajo y medio desarrollo
  • Las causas fundamentales del asma aún no están bien definidas
  • La OMS reportó 383 mil muertes por Asma en el 2015
  • Perú es el país con mayor número de casos de asma reportados
  • En México, el 7% de la población vive con asma

Fuentes

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Nicol Natale. (2018). What Type of Asthma Do I Have?. 14 de septiembre de 2018, de Everyday health Sitio web: https://www.everydayhealth.com/lung-respiratory/asthma/what-are-different-types-asthma/

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Instituto Nacional de Salud Pública, México. (2018). El asma infantil: un importante problema de salud pública. 14 de septiembre de 2018, de GOB.MX Sitio web: https://www.insp.mx/avisos/4640-asma-infantil-salud-publica.html

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