Qué es una alergia

Una alergia es la respuesta del sistema inmunológico a sustancias normalmente inofensivas como el polen, los alimentos o el látex. Para la mayoría de las personas estas sustancias llamadas alérgenos no producen ninguna reacción. Sin embargo, en el caso de las personas alérgicas, el sistema inmunológico identifica a estos alérgenos como una amenaza y produce una respuesta inapropiada. Esta respuesta incluye una reacción inflamatoria local o síntomas generalizados contra el alérgeno.

Alergia a los ácaros

Reacción alérgica a los ácaros

El sistema inmunológico produce sustancias llamadas anticuerpos. Cuando alguien tiene una alergia, el organismo produce anticuerpos para identificar a un alérgeno en particular como peligroso, aunque no lo sea. Cuando se tiene contacto con dicho alérgeno, la reacción puede inflamar alguna parte del cuerpo, los senos paranasales, las vías respiratorias o el sistema digestivo.

El sistema inmunológico necesita tiempo para reconocer y recordar el alérgeno. Mientras este se vuelve sensible a la sustancia, comienza a hacer anticuerpos para atacarlo. A este proceso se le llama sensibilización y puede tomar algunos días o incluso años. En algunos casos, el proceso no se completa. Esto hace que el paciente tenga algunos síntomas, pero no alergia en su totalidad.

La severidad de una alergia varía de persona a persona. Puede ir de una irritación leve a una anafilaxia. Así se le denomina a las reacciones alérgicas graves. Si bien la mayoría de las alergias no puede curarse, los tratamientos pueden ayudar a aliviar los síntomas.

Tipos de alergias

Existen dos tipos principales de reacciones alérgicas:

Hipersensibilidad inmediata: esto es lo que usualmente se conoce como alergia. Está mediado por un anticuerpo llamado inmunoglobina E (IgE) y su aparición es muy rápida (menos de 45 minutos). Este mecanismo está relacionado con desórdenes como rinitis o alergia a alimentos. En este caso, las pruebas cutáneas para diagnosticar alergias son por medio de una prueba de punción. La lectura de resultados se realiza después de 10 o 15 minutos.

Hipersensibilidad retrasada: esta reacción es mediada por algunas células (células T). La reacción ocurre después de algunas horas, por lo general de 24 a 48. Este mecanismo se relaciona con desórdenes como dermatitis de contacto. En este caso, las pruebas cutáneas para diagnosticar alergias son realizadas mediante pruebas de parche. La lectura de resultados se realiza de dos a cuatro días más tarde.

Otro concepto estrechamente relacionado con las alergias es la atopia. La atopia es la tendencia de una persona a desarrollar enfermedades alérgicas como asma alérgica, rinitis alérgica o dermatitis atópica. Por ejemplo, un niño con asma alérgico a los ácaros de polvo es un niño atópico. Si el padre del niño además sufre de asma alérgica, podemos decir que el niño tiene un historial familiar de atopia.

Tipos principales de alergias

Causas de las alergias

Una alergia comienza cuando el sistema inmunológico confunde una sustancia inofensiva con un invasor peligroso. Cuando una persona se expone a un alérgeno de nueva cuenta, los anticuerpos liberados pueden liberar varios químicos del sistema inmunológico, como histamina, que causa síntomas de alergias.

Los desencadenantes más comunes de alergia incluyen:

  • Alérgenos en el aire, como el polen, caspa de animales, ácaros de polvo y moho
  • Ciertos alimentos, particularmente cacahuates (maníes), nueces, trigo, soya, pescado, mariscos, huevo y leche
  • Picaduras de insectos como abejas o avispas
  • Medicamentos, particularmente la penicilina o antibióticos basados en penicilina
  • Látex u otras sustancias que se pueden tocar, las cuales causan reacciones alérgicas en la piel
  • Metal
  • Diversos tipos de plantas

Es más probable que una persona desarrolle alergias si:

  • Es niña/o
  • Tiene historial familiar de asma u otras alergias, como rinitis alérgica, urticaria o dermatitis
  • Tiene asma u otra condición alérgica

Síntomas de alergia

Síntomas de una alergiaUna reacción alérgica causa inflamación e irritación. Las señales y síntomas dependen del tipo de alérgeno. La reacción alérgica puede ocurrir en el intestino, la piel, los senos paranasales, las vías respiratorias, los ojos y las fosas nasales.

Estas reacciones alérgicas pueden confundirse con otras condiciones. Por ejemplo, la rinitis alérgica crea irritaciones similares a las del resfriado común, pero las causas son diferentes.

A continuación, encontrarás una serie de desencadenantes y los síntomas que pueden causar en personas alérgicas.

Síntomas de alergia al polvo y polen

  • Congestión nasal
  • Picazón en ojos y nariz
  • Escurrimiento nasal
  • Ojos hinchados y llorosos
  • Tos

Reacciones cutáneas

  • Descamación
  • Comezón
  • Peladura
  • Erupciones

Síntomas de alergia a alimentos

  • Vómito
  • Lengua hinchada
  • Hormigueo en la boca
  • Hinchazón en los labios, cara y garganta
  • Calambres estomacales
  • Dificultad para respirar
  • Sangrado rectal, particularmente en niños
  • Picazón en la boca
  • Diarrea

Síntomas de alergia a insectos (picaduras)

  • Sibilancias (sonido silbante durante la respiración)
  • Hinchazón
  • Descenso repentino de la presión sanguínea
  • Picazón en la piel
  • Dificultad para respirar
  • Intranquilidad
  • Urticaria
  • Mareo
  • Tos
  • Rigidez en el pecho
  • Ansiedad
  • Posible anafilaxia

Síntomas de alergia a medicamentos

  • Sibilancias
  • Hinchazón de lengua, labios y cara
  • Erupción cutánea

Causas de alergias

Anafilaxia

La anafilaxia es una reacción alérgica grave, que inicia y se intensifica rápidamente. Esta puede poner en peligro la vida y debe tratarse como una emergencia médica. Este tipo de reacción alérgica presenta diferentes síntomas que pueden aparecer en minutos u horas después de la exposición al alérgeno. Si la exposición es intravenosa, el inicio puede darse entre cinco y 30 minutos. Un alimento alérgeno puede tomar más tiempo en desencadenar una reacción anafiláctica.

Investigadores reportan que las áreas más afectadas en la anafilaxia son la piel y el sistema respiratorio.

Síntomas de anafilaxia

Los síntomas de anafilaxia incluyen:

  • Urticaria en todo el cuerpo, enrojecimiento y picor
  • Tejidos hinchados
  • Sensación de ardor
  • Hinchazón de boca y garganta
  • Posible coloración azul en la piel debido a la falta de oxígeno
  • Escurrimiento nasal
  • Dificultad para respirar
  • Sibilancias (sonido silbante durante la respiración)
  • Ronquera
  • Dolor al tragar
  • Tos
  • Descenso en la presión sanguínea que puede incrementar o disminuir la frecuencia cardiaca
  • Calambres abdominales
  • Diarrea
  • Incontinencia o pérdida del control de la vejiga
  • Dolor pélvico similar a calambres uterinos
  • Espasmos de la arteria coronaria
  • Mareos y desmayos

Reconocer estos síntomas puede ser crucial para recibir tratamiento oportuno.

Diagnóstico de alergias

Examen de la piel

Pruebas cutáneas

Las alergias pueden diagnosticarse de varias formas. Primero, el doctor pregunta acerca de los síntomas y hace un examen físico. También puede preguntar acerca de algún alimento inusual que haya ingerido o sustancia con la cual tuvo contacto. Por ejemplo, si hay erupción en las manos, puede preguntar si uso guantes de látex recientemente.

Proceso de eliminación

La alergia a alimentos se diagnostica comúnmente a través de un proceso de eliminación. El doctor recomienda seguir una dieta de eliminación. Esto significa que se retira ciertos alimentos de la dieta para después calificar los síntomas. Luego se agrega alimentos lentamente a la dieta y se registra el detalle en una bitácora.

Examen de la piel

El doctor puede referir a un paciente con un alergólogo para pruebas y tratamiento. Una prueba cutánea es un examen común para la alergia. Durante este examen, la piel se pincha o rasga con pequeñas agujas que contienen alérgenos potenciales. La reacción de la piel se debe documentar. En caso de que una persona sea alérgica a una sustancia particular, la piel se pondrá roja e inflamada.

Examen de sangre

El especialista también puede solicitar un examen de sangre conocido como radioalergoadsorción (RAST). La sangre se prueba en presencia de anticuerpos que causan alergias.

Tratamiento para la alergia

La forma más efectiva de tratar y controlar una alergia es evitando el alérgeno. Sin embargo, en ocasiones no es posible evitarlo por completo. El polen, por ejemplo, flota constantemente en el aire, especialmente durante la temporada de la rinitis alérgica (fiebre del heno).

Medicamentos

Las medicinas ayudan a tratar los síntomas de una reacción alérgica, pero no la curan. La mayoría de los medicamentos para la alergia son de venta libre. Antes de tomar algún tipo de medicamento en particular, es recomendable consultarlo con un doctor.

Antihistamínicos: estos bloquean la acción de la histamina. Se recomienda tener precaución, ya que algunos antihistamínicos no son adecuados para niños.

Descongestionantes: pueden ayudar a destapar la nariz en caso de una rinitis alérgica, alergia a mascotas o polvo. Estos son medicamentos de corto plazo.

Antagonistas de los receptores de leucotrienos o antileucotrienos: cuando otros tratamientos de asma no funcionan, los antileucotrienos pueden bloquear los efectos de los leucotrienos. Estos son los químicos que causan la hinchazón. El cuerpo libera leucotrienos durante una reacción alérgica.

Atomizador con esteroides: al aplicarse dentro del revestimiento de la nariz, el atomizador de corticosteroides ayuda a reducir la congestión nasal.

Inmunoterapia

La inmunoterapia es conocida también como hiposensibilización. Este tipo de terapia rehabilita al sistema inmunológico. El doctor administra gradualmente dosis crecientes de alérgenos durante un periodo de años.

El objetivo es inducir tolerancia en el largo plazo, al reducir la tendencia del alérgeno a desencadenar la producción de IgE. La inmunoterapia se usa solamente para tratar alergias severas.

Tratamiento para la anafilaxia

Como lo mencionamos, la anafilaxia es una emergencia médica. El paciente puede requerir reanimación, oxígeno suplementario, líquidos vía intravenosa y monitoreo cercano. La persona que experimenta anafilaxia puede necesitar una inyección de adrenalina en el músculo. Los antihistamínicos y esteroides se pueden usar con la inyección.

Después de que el paciente fue estabilizado, los doctores recomiendan que permanezca en el hospital bajo observación. Esto para descartar la anafilaxia bifásica. La anafilaxia bifásica es la recurrencia de la anafilaxia dentro de las 72 horas sin exposición adicional al alérgeno.

Los pacientes que tienen reacciones alérgicas severas deben portar un autoinyector de epinefrina. Algunos doctores y autoridades de salud recomiendan a los pacientes usar un brazalete con la información médica acerca de su condición.

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Fuentes

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Mayo Clinic Staff. (2018). Allergies. 12 de abril 2018, de Mayo Clinic Sitio web: https://www.mayoclinic.org/diseases-conditions/allergies/symptoms-causes/syc-20351497

AllergyUK. (-). About Allergy. 12 de abril de 2018, de AllergyUK Sitio web: https://www.allergyuk.org/information-and-advice/conditions-and-symptoms/47-about-allergy

Brian Krans. (2016). Allergies . 12 de abril de 2018, de Healthline Sitio web: https://www.healthline.com/health/allergies

Christian Nordqvist. (2017). Allergies. 12 de abril de 2018, de Medical News Today Sitio web: https://www.medicalnewstoday.com/articles/264419.php

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